170ste Waregem Koerse

Het is zowel binnen als buiten hippische kringen bekend dat Waregem de bakermat is van de paardensport in België.

Deze binding met het paard is zo sterk omdat Waregem van een onbeduidend landelijk dorp gegroeid is tot een bloeiend nijverheids- en handelscentrum. De bepalende factor hiervoor was de fantastische vermaardheid van de Grote Steeple Chase van Vlaanderen tussen 1860 en 1880. Deze uiterst spectaculaire ren was toendertijd reeds één van de voornaamste wedrennen op het Europese continent. Haar faam en populariteit waren zo groot dat zij als gelijke werd beschouwd van de belangrijke topevenementen in Frankrijk en Engeland. Ieder jaar stuurden de grote Britse en Franse renstallen dan ook hun beste paarden om de Grote Steeple Chase van Vlaanderen te betwisten.

Voor de top-jockeys was het een bijzondere eer om een overwinning aan de Gaverbeek op hun palmares te mogen en kunnen bijschrijven. Vooral de sprong over de Gaverbeek was een beroemde en geduchte hindernis die deelnemers moesten zien te overwinnen. Reeds in 1861 schreef een Parijse krant:

“La rivière de Waregem à cinq mètres de largeur, elle est plus difficile que celle de la Marche (Paris) laquelle l’emporte en largeur sur toutes les rivières de steeple-chase d’Angleterre. Elle est redoutée de tous les jockeys du monde. »

Felix de Ruyck, samen met enkele vooraanstaande burgers van Waregem en omstreken, richtte de ruitervereniging op onder de benaming Sint-Mauritius. Het is deze vereniging die in 1849 het initiatief nam om paardenkoersen te houden ter gelegenheid van Waregem Kermis en dit de eerste maal op maandag 25 augustus 1849 om 16 uur. Er werd begonnen met twee koersen: eerst een vluchtkoers voor boerenpaarden, daarna een bereden draverij. Volgens taaie Waregemse legende werden deze koersen gelopen in en om de Statiestraat. Voor deze gelegenheid werden de kasseistenen uitgebroken.

Het succes nam toe en in 1854 aanvaarde Prins Filip, Graaf van Vlaanderen, 2e zoon van Koning Leopold I en vader van Koning Albert I, het ere-voorzitterschap van Waregem Koerse. In 1856 bezocht de Prins als ere-voorzitter zijn Waregem Koerse. In 1855 kreeg Felix de Ruyck de toelating om Waregem Koerse te organiseren op de weides gelegen aan de Holstraat, en in 1858 werd er voor de eerste maal de Grote Steeple Chase van Vlaanderen gelopen op de weides aan de Gaverbeek, vrijgevig gesponsord door de Franse zakenman Marc Lejeune.

Enkele anekdoten:

In 1861 namen drie gebroeders du Roy de Blicquy deel aan de steeple chase voorbehouden aan officieren. Samen namen ze de start, samen sprongen zij over de Gaverbeek, en samen vielen ze erin.

Het paard dat de meeste lauweren heeft geoogst op het Gaverbeekhippodroom is ontegensprekelijk Redpath, die maar liefst 7 maal de Grote Steeple Chase van Vlaanderen won, het laatst in 1897 en dit op 21-jarige leeftijd.

Sinds 1849 vindt Waregem Koerse plaats op de eerste dinsdag na de laatste zondag van augustus. Meer informatie